先日、アンティーク好きな彼女とドライブがてら、骨董店やリサイクルショップを回る事になった。
俺もレゲーとか古着など好きで、掘り出し物のファミコンソフトや古着などを集めていた。

買うものは違えども、そのような物が売ってる店は同じなので、楽しく店を巡っていた。
お互い掘り出し物も数点買う事ができ、テンション上がったまま車を走らせていると、一軒のボロッちい店が目に付いた。
「うほっ!意外とこんな寂れた店に、オバケのQ太郎ゴールドバージョンが眠ってたりすんだよな」
浮かれる俺を冷めた目で見る彼女と共に、俺は店に入った。

コンビニ程度の広さの、チンケな店だった。主に古本が多く、家具や古着の類はあまり置いていない様だった。
ファミコンソフトなど、『究極ハリキリスタジアム』が嫌がらせのように1本だけ、埃を被って棚に置いてあるだけだった。

もう出ようか、と言いかけた時、「あっ」と彼女が驚嘆の声を上げた。
俺が駆け寄ると、ぬいぐるみや置物などが詰め込まれた、バスケットケースの前で彼女が立っていた。
「何か掘り出し物あった?」
「これ、凄い」
そう言うと彼女は、バスケットケースの1番底に押し込まれる様にあった、正20面体の置物を、ぬいぐるみや他の置物を掻き分けて手に取った。

今思えば、なぜバスケットケースの1番底にあって外からは見えないはずの物が、彼女に見えたのか、不思議な出来事は、ここから既に始まっていたのかもしれない。

(※http://www004.upp.so-net.ne.jp/s_honma/polygon.htm ←正20面体はこれを参考までに)
「何これ?プレミアもん?」
「いや、見たことないけど…この置物買おうかな」

まぁ、確かに何とも言えない落ち着いた色合いのこの置物、オブジェクトとしては悪くないかもしれない。
俺は「安かったら買っちゃえば」と言った。

レジにその正20面体を持って行く。しょぼくれたジイさんが古本を読みながら座っていた。
「すいません、これいくらですか?」

その時、俺は見逃さなかった。ジイさんが古本から目線を上げ、正20面体を見た時の表情を。
驚愕、としか表現出来ないような表情を一瞬顔に浮かべ、すぐさま普通のジイさんの表情になった。

「あっ、あぁ…これね…えーっと、いくらだったかな。ちょ、ちょっと待っててくれる?」
そう言うとジイさんは、奥の部屋(おそらく自宅兼)に入っていった。
奥さんらしき老女と、何か言い争っているのが断片的に聞こえた。

やがて、ジイさんが1枚の黄ばんだ紙切れを持ってきた。
「それはね、いわゆる玩具の1つでね。リンフォンって名前で。この説明書に詳しい事が書いてあるんだけど」

ジイさんがそう言って、黄ばんだ汚らしい紙を広げた。
随分と古いものらしい。


紙には例の正20面体の絵に『RINFONE(リンフォン)』と書かれており、それが『熊』→『鷹』→『魚』に変形する経緯が絵で描かれていた。
わけの分からない言語も添えてあった。
ジイさんが言うには、ラテン語と英語で書かれているらしい。

「この様に、この置物が色んな動物に変形出来るんだよ。
 まず、リンフォンを両手で包み込み、おにぎりを握るように撫で回してごらん」

彼女は言われるがままに、リンフォンを両手で包み、握る様に撫で回した。
すると「カチッ」と言う音がして、正20面体の面の1部が隆起したのだ。

「わっ、すご~い」
「その出っ張った物を回して見たり、もっと上に引き上げたりしてごらん」
ジイさんに言われるとおりに彼女がすると、今度は別の1面が陥没した。
「すご~い!パズルみたいなもんですね!ユウ(←俺の愛称)もやってみたら」

この仕組みを言葉で説明するのは凄く難しいのだが、『トランスフォーマー』と言う玩具をご存知だろうか?
カセットテープがロボットに変形したり、拳銃やトラックがロボットに…と言う昔流行った玩具だ。
このリンフォンも、正20面体のどこかを押したり回したりすると、熊や鷹、魚などの色々な動物に変形する、と想像してもらいたい。

もはや、彼女はリンフォンに興味深々だった。
俺でさえ凄い玩具だと思った。

「あの…それでおいくらなんでしょうか?」
彼女がおそるおそる聞くと、
「それねぇ、結構古いものなんだよね…でも、私らも置いてある事すら忘れてた物だし…
よし、特別に1万でどうだろう?ネットなんかに出したら、好きな人は数十万でも買うと思うんだけど」

そこは値切り上手の彼女の事だ。
結局は6500円にまでまけてもらい、ホクホク顔で店を出た。
次の日は月曜日だったので、一緒にレストランで晩飯を食べ終わったら、お互いすぐ帰宅した。
月曜日。
仕事が終わって家に帰り着いたら、彼女から電話があった。

『ユウくん、あれ凄いよ。リンフォン。
ほんとパズルって感じで、動物の形になってくの。
 仕事中もそればっかり頭にあって、手につかない感じで。
マジで下手なTVゲームより面白い』
と、一方的に興奮しながら彼女は喋っていた。

電話を切った後、写メールが来た。
リンフォンを握っている彼女の両手が移り、リンフォンから突き出ている、熊の頭部のような物と足が2本見えた。
俺は、良く出来てるなぁと感心し、その様な感想をメールで送り、やがてその日は寝た。

次の日、仕事の帰り道を車で移動していると、彼女からメールが。
『マジで面白い。昨日徹夜でリンフォンいじってたら、とうとう熊が出来た。見にきてよ』
と言う風な内容だった。
俺は苦笑しながらも、車の進路を彼女の家へと向けた。

「なぁ、徹夜したって言ってたけど、仕事には行ったの?」
着くなり俺がそう聞くと、「行った行った。でも、おかげでコーヒー飲み過ぎて気持ち悪くなったけど」と彼女が答えた。
テーブルの上には、4つ足で少し首を上げた、熊の形になったリンフォンがあった。

「おぉっ、マジ凄くないこれ?仕組みはどうやって出来てんだろ」
「凄いでしょう?ほんとハマるこれ。次はこの熊から鷹になるはずなんだよね。早速やろうかなと思って」
「おいおい、流石に今日は徹夜とかするなよ。明日でいいじゃん」
「それもそうだね」

と彼女は言い、簡単な手料理を2人で食べて、1回●EXして(←書く必要あるのか?寒かったらスマソ)その日は帰った。
ちなみに、言い忘れたが、リンフォンは大体ソフトボールくらいの大きさだ。

水曜日。
通勤帰りに、今度は俺からメールした。
『ちゃんと寝たか?その他もろもろ、あ~だこ~だ…』
すると、『昨日はちゃんと寝たよ!今から帰って続きが楽しみ』と返事が返ってきた。

そして夜の11時くらいだったか。
俺がPS2に夢中になっていると、写メールが来た。
『鷹が出来たよ~!ほんとリアル。これ造った人マジ天才じゃない?』
写メールを開くと、翼を広げた鷹の形をしたリンフォンが写しててあった。

素人の俺から見ても精巧な造りだ。
今にも羽ばたきそうな鷹がそこにいた。
もちろん、玩具だしある程度は凸凹しているのだが。
それでも良く出来ていた。
『スゲー、後は魚のみじゃん。でも夢中になりすぎずにゆっくり造れよな~』と返信し、やがて眠った。

木曜の夜。
俺が風呂を上がると、携帯が鳴った。
彼女だ。

『ユウくん、さっき電話した?』
「いいや。どうした?」
『5分ほど前から、30秒感覚くらいで着信くるの。
通話押しても、何か街の雑踏のザワザワみたいな、大勢の話し声みたいなのが聞こえて、すぐ切れるの。
着信見たら、普通は番号表示されるか、『非通知』か、『公衆』とか出るよね?
でもその着信見たら、『彼方(かなた)』って出るの。
こんなの登録もしてないのに。気持ち悪くて』
「そうか…そっち行ったほうがいいか?」
『いや、今日は電源切って寝る』
「そっか、ま、何かの混線じゃない?あぁ、所でリンフォンどうなった?魚は」
『あぁ、あれもうすぐ出来るよ、終わったらユウくんにも貸してあげようか』
「うん、楽しみにしてるよ」
金曜日。
奇妙な電話の事も気になった俺は、彼女に電話して家に行く事になった。
リンフォンはほぼ魚の形をしており、あとは背びれや尾びれを付け足すと完成、という風に見えた。

「昼にまた変な電話があったって?」
「うん。昼休みにパン食べてたら携帯がなって、今度は普通に『非通知』だったんで出たの。
それで通話押してみると、『出して』って大勢の男女の声が聞こえて、それで切れた」
「やっぱ混線かイタズラかなぁ?明日ド○モ一緒に行ってみる??」
「そうだね、そうしようか」

その後、「リンフォンってほんと凄い玩具だよな」って話をしながら、魚を完成させるために色々いじくってたが、なかなか尾びれと背びれの出し方が分からない。

「やっぱり最後の最後だから難しくしてんのかなぁ」とか言い合いながら、四苦八苦していた。
やがて眠くなってきたので、次の日が土曜だし、着替えも持ってきた俺は、彼女の家に泊まる事にした。

嫌な夢を見た。
暗い谷底から、大勢の裸の男女が這い登ってくる。
俺は必死に崖を登って逃げる。
後少し、後少しで頂上だ。助かる。
頂上に手をかけたその時、女に足を捕まれた。

「連 れ て っ て よ ぉ ! !」

汗だくで目覚めた。
まだ午前5時過ぎだった。
再び眠れそうになかった俺は、ボーっとしながら、彼女が起きだすまで布団に寝転がっていた。

土曜日。
携帯ショップに行ったが、大した原因は分からずじまいだった。
そして話の流れで、気分転換に「占いでもしてもらおうか」って事になった。
市内でも当たると有名な、猫おばさんと呼ばれる占いのおばさんがいる。
自宅に何匹も猫を飼っており、占いも自宅でするのだ。

ところが予約がいるらしく、電話すると、運よく翌日の日曜にアポが取れた。
その日は適当に買い物などして、外泊した。

日曜日。
昼過ぎに猫おばさんの家についた。
チャイムを押す。

『はい』
「予約した○○ですが」
『開いてます、どうぞ』

玄関を開けると廊下に猫がいた。
俺たちを見るとギャッと威嚇をし、奥へ逃げていった。
廊下を進むと、洋間に猫おばさんがいた。
文字通り猫に囲まれている。
俺たちが入った瞬間、一斉に「ギャーォ!」と親の敵でも見たような声で威嚇し、散り散りに逃げていった。
流石に感じが悪い。

彼女と困ったように顔を見合わせていると、「すみませんが、帰って下さい」と猫おばさんがいった。
ちょっとムッとした俺は、どういう事か聞くと、
「私が猫をたくさん飼ってるのはね、そういうモノに敏感に反応してるからです。
猫たちがね、占って良い人と悪い人を選り分けてくれてるんですよ。こんな反応をしたのは初めてです」
俺は何故か閃くものがあって、彼女への妙な電話、俺の見た悪夢をおばさんに話した。
すると、「彼女さんの後ろに、、動物のオブジェの様な物が見えます。今すぐ捨てなさい」と渋々おばさんは答えた。

「それがどうかしたのか」と聞くと、「お願いですから帰って下さい、それ以上は言いたくもないし見たくもありません」とそっぽを向いた。

彼女も顔が蒼白になってきている。
俺が執拗に食い下がり、「あれは何なんですか?呪われてるとか、良くアンティークにありがちなヤツですか?」

おばさんが答えるまで、何度も何度も聞き続けた。
するとおばさんは立ち上がり、
「あれは凝縮された極小サイズの地獄です!!地獄の門です、捨てなさい!!帰りなさい!!」
「あのお金は…」
「要 り ま せ ん ! !」
この時の絶叫したおばさんの顔が、何より怖かった。


その日、彼女の家に帰った俺たちは、すぐさまリンフォンと黄ばんだ説明書を新聞紙に包み、ガムテープでぐるぐる巻きにして、ゴミ置き場に投げ捨てた。
やがてゴミは回収され、それ以来これといった怪異は起きていない。

数週間後、彼女の家に行った時、アナグラム好きでもある彼女が、紙とペンを持ちこういい始めた。
「あのリンフォンって、『RINFONE』の綴りだよね。
偶然と言うか、こじ付けかもしれないけど、これを並べ替えると『INFERNO(地獄)』とも読めるんだけど…」
「…ハハハ、まさか偶然偶然」
「魚、完成してたら、一体どうなってたんだろうね」
「ハハハ…」

俺は乾いた笑いしか出来なかった。
あれがゴミ処理場で処分されていること、そして2つ目がないことを、俺は無意識に祈っていた。